Por que as mulheres vivem mais do que os homens?

Em todas as partes do mundo, as mulheres vivem mais do que os homens – mas nem sempre foi assim. Os dados disponíveis dos países ricos mostram que as mulheres não viviam mais que os homens no século XIX . Por que as mulheres vivem muito mais que os homens hoje e por que essa vantagem aumentou com o tempo? As evidências são limitadas e só temos respostas parciais. Sabemos que todos os fatores biológicos, comportamentais e ambientais contribuem para o fato de as mulheres viverem mais que os homens; mas não sabemos exatamente quão forte é a contribuição relativa de cada um desses fatores.

Independentemente do peso exato, sabemos que pelo menos parte da razão pela qual as mulheres vivem muito mais que os homens hoje, mas não no passado, tem a ver com o fato de que alguns fatores não biológicos importantes mudaram. Quais são esses fatores de mudança? Alguns são bem conhecidos e relativamente simples, como o fato de os homens fumarem com mais frequência . Outros são mais complicados. Por exemplo, novas evidências mostram que nos países ricos a vantagem feminina aumentou em parte porque as doenças infecciosas costumavam afetar as mulheres de maneira desproporcional há um século, então os avanços na medicina que reduziram o ônus de longo prazo para a saúde de doenças infecciosas, especialmente para sobreviventes, acabaram aumentando a longevidade das mulheres de forma desproporcional.

Situação e tendências

As mulheres geralmente vivem mais do que os homens – em média, de seis a oito anos. Essa diferença se deve em parte a uma vantagem biológica inerente para a mulher, mas também reflete diferenças comportamentais entre homens e mulheres. No entanto, em alguns contextos, especialmente em partes da Ásia, essas vantagens são anuladas pela discriminação baseada no gênero, de modo que a expectativa de vida feminina ao nascer é menor ou igual à dos homens. A expectativa de vida das mulheres também varia entre as regiões e os níveis de renda dos países. Por exemplo, a expectativa de vida das mulheres é de mais de 80 anos em pelo menos 35 países. Na Região Africana da OMS foi estimado em apenas 54 anos e em alguns países, particularmente na África Oriental e Austral, a falta de melhoria na esperança de vida deve-se principalmente ao VIH / SIDA e à mortalidade materna.

As meninas recém-nascidas têm mais probabilidade de sobreviver até o primeiro aniversário do que os meninos recém-nascidos. Essa vantagem continua ao longo da vida: as mulheres tendem a ter taxas de mortalidade mais baixas em todas as idades. A vantagem da longevidade das mulheres torna-se mais evidente na velhice. Isso pode ser o resultado de comportamentos de menor risco ao longo da vida, como fumo e uso de álcool. Alternativamente, pode ser o efeito de vantagens biológicas mais difíceis de identificar que resultam em taxas relativamente mais baixas de doenças cardiovasculares e câncer em mulheres. A diferença na expectativa de vida entre mulheres e homens está diminuindo até certo ponto em alguns países desenvolvidos. Isso pode ser devido ao aumento do tabagismo entre as mulheres e à queda nas taxas de doenças cardiovasculares entre os homens. Também é importante observar que os anos extras de vida das mulheres nem sempre são vividos com boa saúde.

A vantagem feminina na expectativa de vida é em parte, mas não totalmente impulsionada por maiores chances de sobreviver à infância

Na maioria dos países, a mortalidade infantil é maior entre os meninos do que entre as meninas. Até que ponto a vantagem feminina na longevidade é realmente uma história sobre as desvantagens masculinas na mortalidade infantil?

Em países pobres onde a mortalidade infantil é alta, essas diferenças sexuais na mortalidade são obviamente um fator importante nas diferenças na expectativa de vida. Mas nos países ricos, onde morrem menos crianças e onde as diferenças sexuais na mortalidade infantil são muito pequenas, a desvantagem masculina na mortalidade infantil não pode explicar muito das diferenças observadas na expectativa de vida.

A evidência disponível mostra que as taxas de mortalidade infantil nos países ricos de hoje eram mais altas para meninos do que para meninas no século 19, e a desvantagem masculina na mortalidade infantil cresceu durante a primeira metade do século 20, à medida que os resultados de saúde melhoraram. Da mesma forma, a mortalidade materna nesses países costumava ser muito alta e diminuiu drasticamente ao longo do século 20 .

No entanto, na França, Suécia, Estados Unidos e Reino Unido, a expectativa de vida das mulheres, condicionada aos 45 anos, também era maior do que a dos homens, e a diferença cresceu ao longo da primeira metade do século 20 atingindo um pico entre 1970 e 1980.

Mudanças na mortalidade infantil e materna têm impacto nas diferenças de expectativa de vida entre homens e mulheres, mas não podem explicar totalmente o aumento da lacuna de longevidade que observamos nos países ricos no último século.

O que explica a vantagem feminina e por que mudou com o tempo?

A evidência mostra que as diferenças nos cromossomos e hormônios entre homens e mulheres afetam a longevidade. Por exemplo, os homens tendem a ter mais gordura ao redor dos órgãos (eles têm mais ‘gordura visceral’), enquanto as mulheres tendem a ter mais gordura diretamente sob a pele (‘gordura subcutânea’). Essa diferença é determinada pelo estrogênio e pela presença do segundo cromossomo X nas mulheres; e é importante para a longevidade, porque a gordura ao redor dos órgãos prediz doenças cardiovasculares. 

Mas as diferenças biológicas só podem ser parte da história – caso contrário, não veríamos diferenças tão grandes entre os países e ao longo do tempo. O que mais poderia estar acontecendo?

Não temos uma resposta definitiva, mas temos algumas pistas. Por exemplo, sabemos que as mudanças nos hábitos de fumar entre os homens afetaram os padrões de mortalidade. E sabemos que os avanços médicos históricos afetaram os resultados de saúde de homens e mulheres de maneiras diferentes. Um novo estudo de Adriana Lleras-Muney e Claudia Goldin, analisando dados de longo prazo sobre doenças infecciosas, nos dá uma visão sobre esse mecanismo. 

Lleras-Muney e Goldin mostram que, nos Estados Unidos, as doenças infecciosas afetaram desproporcionalmente mulheres entre as idades de 5 e 25 anos no século 19, de modo que, à medida que o fardo das doenças infecciosas caiu para homens e mulheres, elas ajudaram desproporcionalmente as mulheres. 

Quais são as questões em aberto?

Sabemos que a longevidade das fêmeas é comum em outros animais, mas não é universal. Também sabemos que fatores biológicos, comportamentais e ambientais contribuem para que as mulheres vivam mais que os homens; mas não sabemos exatamente quão forte é a contribuição relativa de cada um desses fatores.

Na maioria dos países, para todas as causas primárias de morte, as taxas de mortalidade são mais altas para os homens. Dados mais detalhados mostram que isso é verdade em todas as idades; ainda assim, paradoxalmente, embora as mulheres tenham taxas de mortalidade mais baixas ao longo da vida, elas também costumam ter taxas mais altas de doenças físicas, mais dias de incapacidade, mais consultas médicas e hospitalizações do que os homens. Parece que as mulheres não vivem mais do que os homens só porque envelhecem mais devagar, mas também porque ficam mais robustas quando adoecem em qualquer idade. Este é um ponto interessante que ainda precisa de mais pesquisas.

Uma observação final

Um ponto interessante levantado no estudo de Adriana Lleras-Muney e Claudia Goldin, é que o ganho desproporcional de longevidade que as mulheres tiveram com a redução das doenças infecciosas no século 20 nos países ricos, não foi sobre os benefícios diretos da redução da mortalidade. A redução direta das mortes por doenças infecciosas foi importante, mas não foi o principal fator a explicar o aumento da diferença na expectativa de vida entre homens e mulheres. Em termos da lacuna, o que parece ter feito diferença foi o efeito indireto de longo prazo para os sobreviventes: aqueles que sobrevivem a doenças infecciosas geralmente carregam um fardo de saúde que afeta os órgãos e isso os torna mais vulneráveis ​​mais tarde na vida. A febre reumática, por exemplo, muitas vezes danifica as válvulas do coração e leva a doenças cardíacas reumáticas mais tarde na vida.

Essa relação entre as doenças infecciosas no início da vida e a saúde na velhice foi reconhecida nas ciências médicas ; mas existem poucas estimativas do impacto ao nível da população. Portanto, o impacto considerável na expectativa de vida encontrado por Lleras-Muney e Goldin realmente tem relevância prática para as políticas de hoje – sugere que em lugares onde a mortalidade por doenças infecciosas permanece alta , o retorno do investimento no tratamento dessas doenças pode ser muito maior do que pensamos , por causa dos benefícios de saúde indiretos de longo prazo para os sobreviventes.

Goldin, C., & Lleras-Muney, A. (2018). XX> XY?: The Changing Female Advantage in Life Expectancy (No. w24716). National Bureau of Economic Research.

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